Usar Habilidades de Negocios para Ganar en el Poker

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El finalista del tercer lugar de la Serie Mundial de Poker 2015, no es ajeno a la presión. Él ha estado en el extremadamente competitivo negocio de software de tecnología por años. Como uno de los Profesionales del Team888 para realizar la tabla final del Main Event 2015, el ex -hombre de negocios se está labrando una carrera como profesional del poker.

En mi entrevista de prensa eliminatoria, tras terminar tercero en el Main Event WSOP 2015, yo respondí a una pregunta señalando las similitudes entre las nuevas empresas en software y el torneo de poker. Hay mucha variación. Sólo el 10% máximo en efectivo. Y, sólo el 1-2% máximo para hacer dinero real. Linda analogía.  

Pero pensandolo mejor, las similitudes no solamente están arraigadas, sino que las habilidades requeridas y aprendidas son extensamente superpuestas. Otros han escrito sobre la que el poker les ha enseñado sobre negocios. Mi experiencia es lo contrario. Tener más de 30 años en los negocios me ha hecho un mejor jugador de poker.

Experimenté un cambio de carrera un poco forzado y extremadamente fortuito después de mi cumpleaños 61. En las dos semanas entre mi primer viaje a las Vegas en 2015 para jugar la WSOP a principios de Junio, y al Main Event a principios de Julio, me habían despedido de mi empleo en tecnología. Mi compañía emergente en software había sido comprada por Intuit dos años antes, y mi permanencia allí ahora ha seguido su curso.  

Mientras que no sorprendía, me dejó con pocas buenas opciones para ganarse la vida. Como resultado, muchas de las habilidades que me ayudaron a triunfar en las emergentes en tecnologías también me ayudarían a triunfar en la mesa de poker.

Tén un Plan de Juego

El éxito en las startups requiere de visión. Cada compañía busca por el visionario que pueda ver donde se dirige el mercado, investigue lo que los clientes comprarán, y en muy raros casos, crear nuevos mercados (pienso en Oracle, Google, Facebook, Uber). Una vez que la visión a largo plazo es definida, el entrepreneur exitoso da un paso atrás y crea el plan de juego para ejecutar la estrategia.

Ese plan de juego debe incluir una justa cantidad de libre movimiento para tratar con eventos inesperados o desafortunados que impacten la estrategia. Empieza a sonar más y más como un torneo de poker. En los negocios, debes ya sea jugar con fortalezas que ya has adquirido, o hacer un esfuerzo concertado para desarrollar fortalezas en donde eres débil. Puedes construir fortalezas a través del entrenamiento, la contratación, o a través de adquisiciones. Y debes continuamente adaptar y refinar tu estrategia para tratar con cambios externos e internos y nuevos datos.

En el torneo de poker, también, debes empezar con un plan de juego. A través del curso de un evento, debes refinar y adaptarte a cambios en el tamaño de las pilas, tablas dinámicas y las situaciones del torneo, incluyendo MCI (Modelo de Chip Independiente usado para determinar el valor del dólar del chip de tu pila mientras te acercas y obtienes el dinero). Incluso dentro de una mano (como la oportunidad de ventas de un cliente) necesitas adaptar mientras más información es obtenida y reevaluar tu plan para la mano en cada calle.

Cualquiera que entre a un torneo de poker sin un plan de juego para triunfar depende estrictamente en la suerte para ganara. Esto es más y más cierto mientras uno va progresando en un gran torneo. En preparación para la mesa final del Main Event, mis entrenadores y yo nos enfocamos en una estrategia que envolvió analizar y escoger ¨puntos¨ a una apuesta 3-apuesta 4 pre-descanso cuando era probable que los jugadores que abrieron (apuesta inicial) o volvieron a aumentar (3 apuestas) tendrían un tiempo de capacidad muy difícil.

Esta estrategia jugó con mi habilidad, mientras que era bueno encontrando estas oportunidades. También era muy bajo riesgo, ientras estaría tomando un riesgo bastante pequeño para elegir una cantidad decente de fichas. Y, si alguien llegó al máximo (4 apuestas vs mi 3 apuestas o 5 apuestas vs mis 4 apuestas), usualmente tendría un doblez fácil y podría moverme a la siguiente mano sin un golpe mayor a mi pila. Pero incluso esta simple estrategia requirió un plan de acción claro en tácticas generales y específicas.

Por el lado general, ¿que tal si los primeros tiros 1,2,3 todos fallan? ¿Como ajustaría cuando la gente se vuelva consciente de lo que estaba haciendo? (La mesa final de la WSOP es publicada ¨en vivo¨ en ESPN con un retraso de 30 minutos, así que cada movimiento que hice sería conocido por todos en la mesa 30 minutos después.) Y en una mano específica, ¿que tal si alguien volvió a aumentar o sólo se rindieron? ¿Cómo proceder en el evento que mencioné? Como resultado, en el Día 1 de la mesa final, todas mis pintas funcionaron muy bien. Yo aposté 3 veces más que cualquiera y sólo perdí una mano cuando aposté 3 o aposté 4. Incluso entonces, la estrategia tenía que ser revaluada para el Día 2 ya que había muchos nuevos datos sobre lo que había hecho y cómo otros habían jugado.

La clave para el éxito, sin embargo, venía con una clara visión de cómo progresaría la noche, determinar las tácticas en la estrategia y dejar una cantidad razonable de flexibilidad para lidiar con eventos inesperados o no favorables y la disponibilidad de nueva información.

Reúne a las Mejores Personas en Tu Equipo

En los negocios, cuando contrato, siempre traté de encontrar gente que pudiera tomar mi lugar y que tuviera las fortalezas que me complementaran. Si llevaba Servicios Profesionales, quería gerentes regionales que pudieran hacer lo que yo hago, con suerte, mejor. Si no hoy, ciertamente en el futuro. Si no era fuerte en marketing, necesitaba una estrella de rock en Marketing. Pero, igualmente importante, nunca estaba contratando prima donas. Quería gente que fuera ambiciosa y talentosa pero que fueran verdaderos jugadores en equipo.

Fuí muy afortunado de juntar un equipo de entrenamiento de primera para trabajar conmigo entre Julio y Noviembre. Este equipo fue liderado por Amir Lehavot, quien terminó tercero en el Main Event de 2013. Había conocido a Amir unos años antes, jugando poker, y habíamos desarrollado una casual amistad. Así que cuando Intuit me despidió dos semanas antes del Main Event, llamé a Amir para platicar sobre hacer entrenamiento y volverse profesional.

Nos conocimos en el Día 2 del Principal, en un punto donde yo no tenía fantasías sobre mucho dinero. Y Amir, que es gentil, pero honesto, y en extremo analítico, pintó un panorama muy sombrío del torneo profesional de poker y la variación muy alta incluso para jugadores de elite (y yo ciertamente no estaba en esa categoría). Así que, pospusimos la discusión, pero seguimos en contacto mientras progresaba a través de los siete días en Julio. Cuando hice la mesa final, me era claro que Amir era la opción obvia para mi preparación. Él era más habilidoso cuando yo estaba en mayor necesidad de ayuda, en el lado matemático, analítico del juego.

Planeamos correr dos simulaciones de la mesa final, con jugadores profesionales jugando los otros ocho jugadores. Hicimos tanta búsqueda como fue posible en los otros ocho, revisando todas las historias a la mano disponibles y Amir juntó un increíble equipo para las simulaciones. Trabajamos con algunas de las personas con las que Amir había trabajado en las simulaciones que corrió en 2013: Ryan Welch, Matt Stout, Brent Hanks, James Carroll y entonces añadió chicos como Justin Young, Ben Palmer, Mike Benvonuti, Brendon Myers y el brillante, Tom Marchese. No puedo imaginar un mejor equipo (aunque Cal Anderson, el coach de Joe McKeehen y Fedor Holz podían haber sido buenas adiciones).

Cuando corrimos la primera simulación a principios de Octubre, pensaba que mi juego estaba en muy buena condición. Tenía mucha confianza de haber pasado cerca de seis sólidas semanas con Amir. Pero estaba atemorizado de los chicos alrededor de la mesa, y eso fue probablemente parte de la razón de que cometí tres malos errores en la primera hora de juego. Pero estos chicos no eran solamente grandes jugadores, eran grandes personas y maestros fantásticos. Fueron pacientes conmigo, y para el tiempo en que los volvimos a convocar a finales de Octubre, mi juego había mejorado mucho.

La semana antes de la mesa final, pasé otro largo día con Matt Stout y Tom Marchese, enfocándonos principalmente en el MCI y el juego de inferioridad numérica y cuando terminamos, por primera vez, me sentí listo para jugar la mesa final. Sin el trabajo que dediqué con Amir y estos chicos, no hubiera habido oportunidad de que terminara tan alto como lo hice. E hice amigos de por vida.

Los ajustes Son Parte del Juego

En 1996, Visigenic, una startup en donde yo era parte del equipo de novatos, se hizo pública. Lo que fue impresionante sobre ese evento fue que el producto que lideró a la OIP no tenía nada que ver con el producto inicial o los planes para la compañía. Habíamos comenzado a construir una interfaz visual para desarrollo de aplicaciones y en el camino habíamos construido una plataforma que permitiría a esta interfaz acceder a información. Previo al cliente uno, dímos un giro al negocio para enfocarnos en esta tecnología de acceso a la información (ODBC para aquellos que les importe). Y mientras esto llevó a algún ingreso, la OIP fue habilitada por la adquisición de una compañía que tenía una tecnología totalmente diferente que facilitaba el desarrollo de la aplicación distribuida (CORBA). Otro pivoteo basado en nueva información que fue diseñado para llegar al mismo juego vía un camino totalmente diferente.

En el Día 1 de la mesa final, no necesité hacer mayores ajustes a la estrategia con la que venía, pero sí necesitaba revalorar continuamente y variar mi enfoque para evitar ser predecible. Probablemente fallé al hacer esto óptimamente en el Día 3 de la mesa final. Josh y Joe me habían visto hacer 3bet light, así que cuando hice 3-bet vs Josh con A7h, él hizo 4bet, sabiendo que, especialmente con 3 manos, mi rango de 3-bet sería amplio. Tuve que doblar una mano que tenía por delante. (Él tenía KJ.)  

Hubiera sido mejor ajustar y sólo hacer el 3bet, evitando este movimiento. En cualquier torneo, si estoy jugando en una mesa que es muy estrecha, en donde los jugadores no están haciendo un muy buen trabajo al balancear sus rangos y tienen aversión al riesgo, jugaré una estrategia que esta diseñada para explotar esas tendencias. Pro si soy movido a una mesa con un montón de jugadores analíticos con mucha experiencia online y éxito, la estrategia necesita ser significativamente ajustada para lidiar con una nueva situación, nueva información y un nuevo tipo de oportunidad.

¿Podría hacer esos ajustes sin haber pasado por situaciones paralelas en los negocios? Tal vez, pero los antecedentes con la startup hacen que los ajustes sean más instintivos.

Debes Tomar Riesgos (calculados) para Ganar

Mientras algunas compañías de software triunfaron al tomar ideas probadas y ejecutarlas mejor, los grandes ganadores toman grandes riesgos en mercados previamente desconocidos o no probados. Tuve mi comienzo real en el software en Informix (entonces Sistemas de Base de Datos Relacional, SIR) en 1983. Había otras pocas compañías que habían iniciado sistemas de bases de datos relacionales (Ingres, Oracle, Unify) pero cuando presentamos a los clientes en 1983-84, la primera diapositiva en la baraja era, ¨¿Que es una base de datos relacional? Esa diapositiva salió pocos años después, pero estábamos apostando en una nueva tecnología.  

Además, Informix hizo dos apuestas más: esas microcomputadoras triunfarían, y esa UNIX sería el sistema operativo para esas máquinas. Oracle e Ingres corrieron máquinas más grandes y comercialmente exitosas corriendo VMS. Esto fue anterior a la PC de IBM, y el panorama de la microcomputadora era confuso con docenas de fabricantes, ninguno de los cuales eran (o son) bien conocidos. Y UNIX fue bien conocida en la academia (desarrollada extensamente en la Universidad de California en Berkley) pero no probada en el mundo corporativo. Entonces, hicimos no una, sino tres grandes apuestas. Si cualquiera de ellos había fallado, Informix también había sido un fracaso. Pero las tres apuestas probaron ser buenas, e Informix se hizo pública en 1986 y eventualmente dominaba una capitalización de mercado multibillonaria.

En un torneo de poker, debes tomar riesgos. Simplemente no puedes triunfar esperando AA o solamente arriesgando fichas con las bolas. Necesitas evaluar y reevaluar tu mercado (la mesa) y hacer movimientos que incluyan engaños y apuestas de poco valor. Pero no puedes hacer esto en un vacío. Debes tener una buena comprensión de tu mercado entrante y entender que riesgos son probables que te den resultado. En torneos grandes y más lentos, puedes ser un poco más paciente esperando los ¨espacios¨. Pero incluso en el Main Event de la WSOP, con 30, 000 fichas iniciales y una estructura lenta con niveles de dos horas, si solamente juegas manos premium, tu pila se reducirá, y terminarás fuera todo con QQ vs AA o con par máximo, top kicker vs un set.  

En torneos más rápidos como los torneos locales diarios con niveles de 20 minutos, debes ser incluso menos miedoso al riesgo mientras tomas ventaja del jugador típico que nunca dobla par máximo y odia doblar KT o cualquier A o una subida pre-flop.

Necesitas Entender A Tu Cliente y A Tu Competencia

En los negocios, necesitas saber cuales son las necesidades de tus clientes y cual es su motivación:

  • ¿Están interesados en la innovación o en jugar seguro? 
  • ¿Están muy conscientes del costo?
  • ¿Estaban dispuestos a correr riesgos significativos por la promesa de una gran ganancia?   
  • ¿Están buscando avanzar su carrera o sólo evitando ser despedidos?   

Recuerdo una reunió con un cliente en Informix en donde discutimos las necesidades del cliente y la adaptabilidad del producto. Después de cerca de una hora, el representante de ventas, que era el mejor vendedor con el que había trabajado, pidió un receso y llevó a nuestro equipo a un cuarto separado para discutir la propuesta que formularíamos. Él me pidió, el tipo de ventas técnicas, que yo pensaba era y explicaba lo que entendí la necesidad del cliente y lo que propondría, lo que era algo como un trato de $150, 000. El representante de hecho pensó que estaban buscando una solución mucho más grande de la que habían indicado y propuesto un trato de más de $250, 000, que el cliente rápidamente aceptaría. Él tenía una lectura mucho mejor de su cliente que yo. Esto aún me sorprende.

En torneos, el mismo conjunto de necesidades humanas y deseos aplican: 

  • ¿Está solamente el otro jugador tratando de gastar?   
  • ¿No están dispuestos a tomar riesgos? 
  • ¿Son temerarios?  
  • ¿Nunca doblarán el par máximo, incluso en una mesa muy peligrosa? 

Mientras lo físico nos dice que son ocasionalmente de valor en determinar como juegas una mano, las macro necesidades y deseos de los otros jugadores dan una mucho mejor lectura.

El trabajo que hicimos para analizar a los otros jugadores en la mesa final fue crítico en determinar nuestro plan de juego. Sabíamos que Joe McKeehen era capaz de hacer jugadas de farol muy rudas con ganancias marginales. Así que el plan era evadir diciéndole que sí en la jugada farol sin una historia bastante convincente. (!Extrañaba seguir con eso en el Día 3 con Q8¡)  

Esperábamos que Pierre jugara precavidamente y raramente convirtiera una mano en una jugada farol. Así que, cuando hice casa llena en una mano con él en el Día 2, aposté farol en lugar de checar para inducir un farol en una mesa muy peligrosa. Había jugado la misma mano contra Max, Zvi o Josh, habría checado la jugada falsa mientras había ¨tapado¨ mi rango al checar cuando el turno emparejó la mesa y la tercera espada en la jugada falsa hizo la mesa muy peligrosa para una mano en par máximo. Zvi, Max o Josh probablemente apostarían que ña jugada falsa con dos cartas cualesquiera para presionarme al par máximo (K´s) o un sobre par (AA).

Es un Largo Recorrido

Una de las tendencias que me ha desencantado con las startups de software, es la tendencia creciente por grandes ganancias rápidas sin preocuparse por desarrollar un verdadero negocio o el hacer crecer una relación a largo plazo con los clientes. Esto no es atractivo para mí. Más interesante es construir un negocio verdaderamente sustentable que dependa de grandes empleados, tecnología real y de clientes leales. En ese mundo, necesitarías estar enfocado en el largo plazo y ser lo suficientemente ágil con recaídas de corto plazo, que son inevitables.

En torneos, debes jugar consistentemente. Habrá malas apuestas. Si nunca has perdido dos veces seguidas, no has jugado mucho. No te puedes molestar. No puedes ¨inclinarte. Necesitas reevaluar tu pila, tu posición en la mesa y en el torneo, modificar tus tácticas y seguir adelante. Mientras es fácil de decir no te inclines, cada jugador se ha inclinado y hecho malas decisiones como resultado.  

Es difícil llamar el empuje de un mal jugador con la mejor mano y tenerlos ¨inmersos¨ al golpear una de las tres salidas que tienen en la cubierta. Después de todo, eres favorito 10-1.  

Así que, debes decirte tres cosas: 

  1. Jugaste bien la mano. No hay nada mejor que podrías haber hecho.   
  2. Si lo logras 10-1 como favorito 11 veces, perderás 1 estadísticamente. Ese es el gran juego que jugamos.
  3. Quieres que ese tipo haga ese movimiento. Es así +EV (valor positivo esperado) y, en carrera larga, estas muy adelantado.

    Quieres que el tipo que está verdaderamente jugando, tratando de tener suerte, juegue. Haces a ese tipo tu forma de vida. Si buscas jugar un juego en donde ninguna suerte esté involucrada, ese tipo no jugará (ciertamente no por mucho). Juega al ajedrez.

Debes Hacer Tu Tarea

No importa que tan exitoso has sido, no puedes continuar triunfando en el software sin estar actualizado y adaptarte al cambio. La industria y la tecnología cambian a la velocidad de la luz. Debes escuchar a personas inteligentes. Debes leer constantemente sobre el mercado y buscar cambios.

He visto muchos entrepreneurs exitosos continuamente tratando de plasmar sus triunfos de décadas previas. Mientras que esa es una experiencia informativa, es crítico entender que todo ha cambiado. Y lo que fue exitoso hace una década o hace un año puede tener un poco de impacto en el cambiante mercado de hoy.

Los jugadores de poker también deben permanecer actualizados. Puedes apuntar docenas de profesionales que tuvieron éxito en los años anteriores al poker online. Sin embargo, fallaron al adaptarse a los cambios dramáticos traídos por jugadores online y la riqueza masiva de información que han usado para definir nuevas estrategias y tácticas.

El juego se jugó extensamente por presentimiento e instinto hace veinte años. Hoy en día todo es sobre matemáticas y teoría de juegos. Ahora existen 100ś de buenos libros de poker y 100ś de valiosos videos de los cuales aprender. Si no trabajas en tu juego, no tendrás éxito. Trabajar con profesionales como Amir Lehavot, Matt Stout, Ryan Welch y Tom Marchese, quedé impresionado no sólo por su conocimiento del juego, sino por su ética en el trabajo. Pasaron mucho tiempo estudiando lejos de la mesa mientras seguían jugando, y se muestra en su nivel consistente de éxito.

Mi carrera en los negocios me acarreo mucho éxito por cualquier definición del término. Pero también me ha preparado para mi nueva carrera en la mesa de poker.
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